viernes, 8 de mayo de 2015

Is ‘Starchitecture’ the Civic Engine It’s Cracked Up to Be?

Tomasz Kacprzak, chairman of the city council of Łódź, the third-biggest city in Poland, was telling me about the time he met David Lynch.
“We went to his house in California,” Kacprzak said. “He loves Łódź. He wants to build us a cultural centre.” (Lynch’s plan for a 90-acre site comprising a film studio, cinema, gallery, offices and bar in an abandoned power plant in Łódź – the city that also inspired the cult director’s film Inland Empire – is expected to open in 2016.)
“Actually,” Kacprzak continued, “Lynch’s house is not great. The interior. It is not modern.”
“Oh, no,” I said. “Retro? Nineties?”
“No,” Kacprzak said. “Eighties. Gehry’s house was much nicer.”
“You went to Frank Gehry’s house, too?”
This was interesting. We were standing in the soaring atrium of the Guggenheim Museum in Bilbao, designed by Gehry. Through the window, in the courtyard, you could make out the back of Jeff Koons’ huge, Edward Scissorhands-style plant sculpture, Puppy.
“Yes,” Kacprzak said. “We asked for the Guggenheim in Łódź.”
“You wanted Gehry to design a new museum?”
“No,” Kacprzak said. “The same.” He swept his arm over the pine, glass and steel that curved above our heads.
“You wanted him to build the exact same building?”
“Yes,” Kacprzak said casually. “The same. But we would use it for a concert hall.”
Much is made of the so-called ‘Bilbao effect’, the idea that attracting a world-class cultural institution – in Bilbao’s case, a branch of New York’s Guggenheim art museum – will put your city on the map, and in turn attract more investment, brands, tourism and cultural energy. This was the first time, however, that I’d heard someone say they wanted to copy Bilbao’s building exactly, swooping metal sheet for swooping metal sheet.
“What did Gehry say?” I asked.
“He said, ‘OK – but it will very expensive.’” Kacprzak shrugged. “We are a small city.”
So, of course, was Bilbao 18 years ago when it rose to fame almost overnight. The fourth-largest city in Spain had lost its former glory as a manufacturing centre: its factories shuttered, its port decrepit. But after Spain joined the EU in 1986, Basque Country authorities embarked on an ambitious redevelopment programme for their biggest city.
They drafted in expensive architects to design an airport (Santiago Calatrava), a metro system (Norman Foster), and a footbridge (Calatrava again), and in 1991 landed their biggest fish – the Solomon R Guggenheim Foundation, which decided to bring a new branch of the legendary Guggenheim Museum to the city, and hired star California architect Frank Gehry to build it.
The building was an instant hit. Critics agreed Gehry’s deconstructed meringue of sweeping metal, which opened in 1997, was a work of “mercurial brilliance”. The collection inside, featuring art by Willem De Kooning, Mark Rothko, Anselm Kiefer and Richard Serra, was world-class. The construction even came in on budget, at $89m.
What’s more, Bilbao now had a landmark. Visitor spending in the city jumped, recouping the building cost within three years. Five years after construction, Bilbao estimated that its economic impact on the local economy was worth €168m, and poured an additional €27m into Basque government tax coffers – the equivalent of adding 4,415 jobs. More than one million people annually now visit the museum, which became the centrepiece of the Bilbao Art District: a cluster composed of the maritime museum, the fine arts museum and the Sala Rekalde art centre.
In 2010, French designer Philippe Starck completed his renovation of a former wine cellar to create the Alhondiga culture and leisure centre (recently rebranded as Azkuna Zentroa). And Zaha Hadid has presented radical plans to redevelop the neglected Zorrozaurre peninsula and turn it into a high-tech residential and cultural island. A struggling city, decimated by the decline of its manufacturing base, had seemingly reinvented itself by – of all things – betting big on culture.
Other post-industrial cities noticed. When I told Kacprzak’s story to Maria Fernandez Sabau, a cultural and museum consultant for cities around the world, she sighed.
“Yes, many of my clients say the same thing: give us the Guggenheim,” she said. “Often the exact same building! But you can’t just copy it.”
Don’t tell that to Abu Dhabi. Possibly in an attempt to buttress itself against the day the oil runs out, the city is building a museum complex called Saadiyat Island, which will feature branches of not just the Guggenheim (again) but the Louvre as well. In Hong Kong, the West Kowloon Cultural District will be home to M+, a new museum of Chinese contemporary art. There are plans for new cultural hubs centred on museums in Mecca, in Tirana, in Belo Horizonte and in Perth, Australia.
It’s the same in the UK: Dundee has drafted in Kengo Kuma to build a new V&A Museum of Design, while Liverpool and Margate have welcomed the Tate Liverpool (designed by James Stirling) and the Turner Contemporary (David Chipperfield). Every city, it seems, wants to create the next Bilbao-Guggenheim-Gehry vortex.
Praise for this model reached its zenith last month, as mayors, cultural attachés and city representatives descended on Bilbao for the UCLG Cities and Culture Conference. Walking the streets with Kacprzak from Łódź, I could see what the delegates liked so much. The city centre is clean. There are lots of expensive retail shops. “El Fosterito”, the glass-tube metro entrances designed by Foster, are slick and futuristic. And the people seem disproportionately well-off.
Presiding over it all, like a monolith of gentrification, is the Guggenheim. Yet despite this icon of culture, the city seems strangely quiet. Where are the local galleries, the music, the graffiti, the skateboarders? Spain’s difficulties with youth unemployment are well-documented, but I expected more twentysomethings in what is regularly billed as a cultural capital. Does the Guggenheim actually encourage creativity in the city, as advertised, or is it a Disneylandish castle on the hill with a fancy name and an expensive entrance fee for tourists and the well-heeled? Is the Bilbao effect to spread culture, or just to spread money?
“The Guggenheim put our city on the map, no question. But you also can’t get anything support here unless it’s top-down,” says Manu Gómez-Álvarez, an animated man of around 40 wearing earrings and a black hoodie, who is the driving force behind ZAWP, the Zorrozaurre Art Working Progress, a cultural group based on the Bilbao peninsula that Zaha Hadid proposes to completely redevelop.
ZAWP is precisely the kind of cultural organisation that gets praised in megacities like London and New York. It’s a decentralised collective of young artists, theatre-makers, musicians and designers, with co-making spaces in the old industrial buildings of Zorrozaurre and a thriving entrepreneurial atmosphere in their colourful, funky headquarters – which also house a bar, a cafe, a gig space and a theatre. Gómez-Álvarez is leading a movement he calls Meanwhile, which aims to use the still-derelict buildings of the peninsula as temporary sites for plays, gigs, artistic interventions or even just cafes. Every proposal, at every turn, gets the same answer back from the authorities: no.
“There’s no support for grassroots culture,” he says. “We waited 20 years before we got any funding from the government at all.” Last year, he says ZAWP finally received a grant – but they still don’t get a permanent home in the new Zorrozaurre, and will almost certainly have to move again. It’s hard to imagine: ZAWP’s premises are huge, stretching through half a dozen buildings and decorated in amazingly elaborate detail. And yet “we are nomads”, says Gómez-Álvarez.
I asked Igor de Quadra, who runs Karraskan Bilbao – a network of more than a dozen theatre groups, venues and creative organisations – what he thought of the Guggenheim’s effect. He struggled to frame his words carefully. “It is fine for what it is,” he said at last, “but it gets a lot of attention from people who are just passing through. Events like this [UCLG forum] take up a lot of attention, but don’t leave much behind for Bilbao culture. Frankly, we don’t think about the Guggenheim.”
The Guggenheim certainly doesn’t claim to be in the business of fostering local culture, nor would you expect it to. The museum has some Basque art and occasionally runs cultural workshops, but it’s an international art museum, rather incongruously plonked down in northern Spain. (Extreme Basque nationalists didn’t take kindly to its arrival: the week before it opened, ETA killed a police officer in a foiled attempt to bomb the museum.) 
There are, of course, Basque cultural organisations in the city, such as Harrobia Bilbao, a performing arts group established in a former church in the Otxarkoaga area in 2011, but their presence feels surprisingly marginal in a city that is supposed to be at the heart of Basque culture.
“In English Canada, culture’s nice to have – in French Canada, it’s crucial,” says Simon Brault, head of the Arts Council of Canada, talking about a similar dynamic between French-speaking Quebec and the rest of the country. Brault helmed what you might call an “anti-Bilbao effect” – a completely different type of culture-led regeneration in another struggling post-industrial city, Montreal.
Brault helped found an open, non-hierarchical cultural network called Culture Montreal, which rather than speaking only to the Guggenheims and cultural superstars of the city, was open to everyday Montrealers – bar owners, teachers, musicians. “An artist just in from Chile would be at the same table as the head of Cirque du Soleil,” he says. The aim wasn’t to secure funding for massive projects, but to put culture at the heart of the city’s regeneration.
It was controversial at first. “The cultural groups thought it was a distraction and that what the culture sector needed was more money,” he said. “But within a year, we got what cultural groups had been asking for for 20 years: a seat at the table.”
Rather than championing culture only for an elite group of professionals – and asking for money just for the huge institutions – Culture Montreal was better received by city and provincial governments, says Brault. Their goals were less arrogant: to increase cultural access for Montrealers, and to include culture as part of the solution to any civic problems. They achieved this, Brault says, by making everyone feel as though culture was a daily part of everyone’s life, not something for a sophisticated few. “There is definitely room for starchitects, but it’s always better to tap into local culture rather than buy it from outside. You can’t do culture in a city without involving citizens,” he said.
So, which is the better way for cities – bottom-up cultural movements or big-ticket splashes? “Of course, there will always be top-down decisions,” Brault said. “The key is to look for a middle ground.”
Hadid’s billion-pound redevelopment of Zorrozaurre will be a test for that middle ground in Bilbao. Will its 6,000 new houses, two new technology centres and park genuinely engage with local culture, or will it simply be a flashy area for rich Spaniards looking for a waterfront property? The Bilbao effect might be famous, but it’s here that it could be truly tested. Those cities around the globe hoping a brand-name museum will save them should be watching carefully.
“The Guggenheim Bilbao was a rare occurrence,” says museum consultant Maria Fernandez Sabau. “There was an incredible confluence of amazing, talented people. You had a museum that was hungry to expand, available land for cheap, a government with money, an architect itching to make a statement, and a city that desperately needed a new reason to exist. You can’t just buy that.”

jueves, 7 de mayo de 2015

Achúcarro abrirá la próxima temporada de la Sinfónica de Bilbao

El gran pianista vasco Joaquín Achucarro abrirá en octubre la temporada 2015-16 de la Orquesta Sinfónica de Bilbao (BOS), en sus siglas en euskera), en un concierto en el que estará dirigido por el nuevo maestro titular de la orquesta, el norteamericano Erik Nielsen.
Nielsen, quien se hará cargo en septiembre de la agrupación orquestal bilbaína, dirigirá seis de los 17 conciertos de que constará la nueva temporada sinfónica de la BOS, en la que conjugará las grandes sinfonías del repertorio clásico con un ciclo dedicado a pianistas vascos consagrados y emergentes, y muestras de la música hindú, el jazz, el cabaret y un espectacular concierto de percusión.
Otra novedad de la temporada será la inclusión de una obra de ballet en la programación de la temporada de la BOS, con la puesta en escena por el ballet de Victor Ullate de la obra de Falla Amor brujo, el 17 y 18 de marzo, con la cantaora Carmen Linares.
Fuera de la programación ordinaria de la temporada de la BOS, el 28 de febrero acogerá un concierto especial del reputado pianista chino Lang Lang, que ya triunfó cuando intervino por primera vez en una temporada de la agrupación bilbaína y en su segunda visita a Bilbao hace dos años.
Achúcarro ha alabado el enfoque que se ha dado a la programación de la nueva temporada de abono de la BOS, que ha calificado de "explosión estupenda de imaginación y de abrir ventanas sobre unos paisajes nuevos que todavía la BOS no había explorado".

martes, 5 de mayo de 2015


El Museo Guggenheim Bilbao inaugurará el próximo 3 de julio una exposición retrospectiva sobre el “influyente” artista neoyorquino Jean-Michel Basquiat. La exposición, que permanecerá en la pinacoteca hasta el 1 de noviembre, será la “más ambiciosa” de las celebradas hasta el momento en el Estado español sobre el pintor estadounidense.
Según los impulsores de la muestra, organizada por la Galería de Arte de Ontario, una de las más prestigiosas de Canadá, en colaboración con el Guggenheim Bilbao, y patrocinada por Iberdrola, esta incluye un centenar de pinturas de gran formato, dibujos y fotografías procedentes de colecciones privadas y públicas de Europa y Norteamérica.
Comisariada por uno de los mayores expertos a nivel mundial en Basquiat, el austriaco Dieter Buchhart, la exposición constituye “uno de los proyectos más ambiciosos sobre este artista en los últimos años” y la primera “revisión temática de su obra”, articulada en torno a temas como la historia, la identidad o la cultura urbana vinculada al grafiti y al hip hop. Según el museo, a lo largo de estos meses, se ha llevado a cabo “una compleja labor de gestiones para garantizar los préstamos a Bilbao de todas las colecciones participantes.
DIPUTACIÓN La pinacoteca ha señalado que la consolidación, en 2015, de la aportación económica por parte de la Diputación Foral de Bizkaia “ha permitido seguir trabajando en nuevos proyectos que refuerzan el calendario expositivo e incrementan su atractivo para el público que nos visita”.
Jean-Michel Basquiat (1960-1988) fue uno de los artistas más revolucionarios de la escena de los 80, de la que también formaba parte Jeff Koons, cuya retrospectiva coincide en fechas en el mismo museo. Nació y creció en Brooklyn, Nueva York, y desde niño destacó por sus habilidades intelectuales y artísticas, que le llevaron a la creación de “un universo complejo y rompedor”. La fama de Basquiat fue creciendo rápidamente a medida que realizaba exposiciones en EE.UU. y Europa y, en poco tiempo, se convirtió en “un prolífico creador y en un personaje mediático de la escena cultural”.

lunes, 4 de mayo de 2015

Bilbao, capital de la moda

Hablar de moda nacional es, la mayoría de las ocasiones, hablar de Madrid y Barcelona. Allí están las pasarelas más mediáticas, allí se concentra buena parte de las tiendas relevantes y allí, en teoría, están las escuelas. Pero de un tiempo a esta parte la industria patria, y sobre todo el talento emergente, está deslocalizándose. Y otros centros españoles pugnan por convertir a los creadores jóvenes, si no en diseñadores famosos, sí en marcas sostenibles (que al fin y al cabo es de lo que se trata). Para muestra Bilbao.
Bilboost Art and Fashion es una asociación que lleva varios años asesorando a creadores noveles y dotándoles de herramientas para afrontar el mundo real, ese que aparece cuando los estudiantes de moda dejan la seguridad de las escuelas y se dan cuenta de que, ahí fuera, la creatividad no lo es todo. Les dan consejos empresariales, les ponen en contacto con gente relevante en el sector y con instituciones de otros países y aportan su granito de arena para que sus respectivos trabajos no se queden guardados en el desván. Gracias a ellos, muchos han viajado a la británica Central Saint Martins (posiblemente la escuela mejor valorada del mundo) para participar en el International Fashion Showcase junto a diseñadores de 30 países.
Cada dos años organizan un certamen para jóvenes entre 18 y 35 años en el que un jurado premia aquellos diseños innovadores y viables. Para hacerse una idea de la importancia del concurso, baste decir que el año pasado una de las juezas fue nada menos que Zaha Hadid.
Mañana día 5 han organizado un coloquio coincidiendo con la exposición ‘Los años 50; la moda en Francia’ (Museo de Bellas Artes de Bilbao) que reunirá a las responsables de las tres escuelas de moda más prestigiosas: Valerie Steele, directora del museo del Fashion Institute of Technology de Nueva York, Kaat Debo, directora del MoMu de Amberes y Jan Miller, del London College of Fashion, Acompañadas de Miren Arzalluz, historiadora del traje y comisaria de la exposición, departirán sobre el futuro de la industria, el lugar que ocupa el talento joven y las herramientas para lograr entrar y mantenerse en el mercado actual. La convocatoria está abierta a todo el que quiera asistir. Así que, estudiantes de moda, tenéis una cita.

domingo, 3 de mayo de 2015

Muere Santi, el de El Perro Chico

Santiago Díez se despidió ayer de la vida como transitó por ella, de puntillas y sin hacer demasiado ruido. Siempre le gustó permanecer a la sombra de los demás, aunque durante décadas capitaneara uno de los restaurantes emblemáticos de Bilbao y coleccionara una legión de amigos. Hablar de El Perro Chico era hacerlo de uno de los fogones más artísticos de la capital vizcaína. Fue el lugar inevitable donde caían casi todos los famosos que desembarcaban en la ciudad. Por el comedor de Santi pasaron los más grandes. Desde los Nobel de Literatura Mario Vargas Llosa, José Saramago y Orhan Pamuk a Josep Carreras y Montserrat Caballé, pasando por Frank Gehry, Norman Foster, Philippe Starck, la diseñadora de moda Carolina Herrera, la gran Sofía Loren, el realizador de cine Oliver Stone y, por supuesto, su íntimo amigo, el difunto Iñaki Azkuna.
El Perro Chico, emplazado en el número 2 de la calle Arechaga del Casco Viejo, fue también uno de los establecimientos preferidos del considerado mejor alcalde del mundo. «Contaba con varios, porque Iñaki tenía la suerte de no casarse con nadie», solía recordar Santiago Díez, fallecido ayer, de forma repentina, a los 69 años. Porque entre las virtudes de este singular chef y empresario destacaba la discreción. A raíz del agravamiento de la enfermedad de Azkuna, Díez se convirtió en su cocinero. Un lunes al mes, le cocinaba a domicilio. Rara vez faltaban en la mesa el foie, los txipirones, la merluza al horno y el chocolate que tanto gustaban al regidor. Al resto de comensales hacía salivar con langostinos al ajillo picantes, arroz con almejas, patatas en salsa verde y, claro, la merluza gratinada y salpicada de gambas, una de sus recetas clásicas.
Lo curioso de este cocinero es que jamás imaginó que fuera a pasar la vida entre cacerolas. Su sensibilidad artística le llevó inicialmente por otros derroteros. Era un fijo de las clásicas tertulias de ópera que se celebraban en el mítico Eboga de la calle Diputación. Díez cultivó un perfil literario que trasladó al mundo de los negocios con la legendaria librería Tango, que regentó 13 años y en la que, además de libros, vendió discos, cuadros.... Adoraba la música de Verdi y Wagner.
El legendario hostelero no se libró de la tiranía de los desorbitados alquileres, que han castigado a referencias históricas de la ciudad y que desencadenaron, hace más de medio año, el cierre de su negocio. Una lástima para quien juzgaba «un arte y un lujo» algo tan sencillo y complicado como comer bien y que creía que en una buena mesa «no existían ideologías».Pero sus extraordinarias dotes como relaciones públicas le condujeron, hace 28 años, al mundo culinario. Los comienzos fueron bastante desalentadores. El mismo recordaba que durante los primeros años de actividad trabajó «muy poco», ya que tenía al lado el centro de metadona para heroinómanos. «Aquel trapicheo constante ahuyentaba a muchos clientes». Pero, en vez de quejarse, Díez se volcó con mayor ánimo en un restaurante en el que siempre tuvo al lado a su inseparable Rafael García Rossi, encargado de los fogones. Díez era el «maître». El que «ponía orden» en un local que se convirtió en refugio «de la gente de la noche», con la que tanto le gustaba frecuentar.